Los 12 momentos clave del 2016 para la ciencia

1. La OMS declara que el zika emergencia sanitaria de carácter internacional

1 de febrero


En términos de salud, el año 2016 se recordará por un virus poco conocido que tuvo un impacto de primera magnitud. Suena extrañamente familiar, pero los grandes titulares no fueron esta vez para el ébola, sino para el zika: un virus que se propaga por picaduras de mosquitos y que está directamente relacionado con un aumento radical de malformaciones cerebrales entre los niños, especialmente en Brasil.


Cuando la Organización Mundial de la Salud (OMS) declaró que el cúmulo de casos de microcefalia y otros desórdenes neurológicos constituían una emergencia sanitaria de carácter global, se organizó un verdadero zafarrancho de combate para que la comunidad internacional interviniera. El anuncio desató una oleada de inversiones en sistemas de control de los mosquitos y en investigaciones sobre el virus y sus devastadoras consecuencias sanitarias, lo cual permitió que instituciones como el London School of Hygiene and Tropical Medicine, que ya lo investigaban, redoblaran sus esfuerzos.


En mi opinión, la respuesta demostró que la comunidad internacional había aprendido importantes lecciones de la crisis del ébola y que estaba decidida a actuar con más rapidez para impedir que la situación se le escapara de las manos. Ahora tenemos potenciales vacunas en desarrollo y un mayor conocimiento del virus; pero estamos lejos de comprenderlo y controlarlo, y ya hay informes de transmisión del zika en 75 países.

2. SpaceX da un gran paso adelante hacia el cohete espacial totalmente reutilizable
8 de abril


Fue un éxito increíble para SpaceX. El primer proyecto de uno de sus cohetes Falcon 9 logró llevar una carga a la Estación Espacial Internacional, dar media vuelta, liberarse de la ingente cantidad de energía cinética que acumula cuando sus motores principales están encendidos, volver a la Tierra y aterrizar verticalmente, con precisión absoluta, en una barcaza automatizada de aspecto minúsculo que se encontraba en algún lugar del océano Atlántico.


Hay muchas razones para estar enamorados de ese momento: la audacia denistrada, el rugido incontrolable de alegría que se extendió por la sala de control, la posibilidad de que se produzca un cambio más que bienvenido en el mundo de la exploración espacial y hasta el hecho de que la barcaza se llamaraOf Course I Still Love You, en honor a una de las naves inteligentes de una de las novelas de ciencia ficción del gran Iain M. Banks. Pero, sobre todo, porque Arthur C. Clarke dijo una vez que cualquier tecnología suficientemente avanzada sería indistinguible de la magia. Y lo que pasó el 8 de abril con el vuelo 23 del Falcon 9 se parece mucho, en mi opinión, a la magia.


3. Portugal se abasteció completamente de energías renovables durante cuatro días
7-11 de mayo


Desde mi punto de vista, el momento culminante del año 2016 en términos de ingeniería se produjo a principios de mayo, cuando el Gobierno de Portugal anunció que las energías renovables habían cubierto las necesidades eléctricas del país durante cuatro días seguidos. La sustitución de los combustibles fósiles por energías renovables es el mayor desafío científico de nuestra era.


El carbón del siglo XIX y el petróleo del XX nos dieron un mundo moderno de energía barata, comida en abundancia, bienes de consumo y vacaciones al sol; pero si queremos detener el cambio climático y permitir que nuestros hijos puedan disfrutar de las mismas cosas, nos tenemos que liberar de los combustibles fósiles. Parece inimaginable, parece imposible, pero los imposibles se le dan muy bien a la ingeniería. La hazaña portuguesa da a los gobiernos y a las compañías energéticas un ejemplo real de lo que se puede hacer, de cómo se puede hacer y de por qué deben invertir en energía solar, eólica, marina y otras tecnologías renovables.

4. Se descubren nuevas reservas de helio
28 de junio


Puede resultar extraño que alguien se emocione con el descubrimiento de nuevas reservas de helio, teniendo en cuenta que es el segundo elemento más abundante del universo; pero, en junio de este año, un proyecto conjunto de universidades y empresas descubrió una reserva enorme en Tanzania gracias a una técnica nueva de exploración.


El helio es un átomo arreactivo muy pequeño, lo cual hace que sea espectacularmente útil para enfriar imanes (por ejemplo, de escáners IRM) y como atmósfera inerte para la fabricación de chips semiconductores. Es una herramienta esencial para el mundo moderno. Por desgracia, su pequeño tamaño implica que se pierde fácilmente en la atmósfera y siempre dependemos de que se descubran reservas subterráneos.


Además, las reservas son tan limitadas que el descubrimiento es una gran noticia: significa que no nos quedaremos sin la ayuda de este minúsculo caballo de tiro a medida que surjan nuevas ideas y la sociedad presione para que se pongan en práctica.

5. Se confirma el descubrimiento de un planeta habitable cercano
24 de agosto


Durante los últimos años, hemos descubierto que muchas estrellas —quizá la mayoría— tienen séquitos de planetas que orbitan a su alrededor, como en el caso del sol. El firmamento se ha vuelto mucho más interesante. Pero nosotros estamos especialmente interesados en encontrar 'gemelos' de la Tierra, es decir, planetas del mismo tamaño que estén en órbitas de la 'zona habitable', donde las temperaturas no son tan altas como para que el agua hierva ni tan frías como para que permanezca congelada.


Se calcula que la Vía Láctea tiene miles de millones de planetas que encajan en esa descripción. Este año ha estado lleno de emociones. Hemos sabido que puede haber más planetas en la órbita de estrellas por débiles y pequeñas que sean. La estrella más cercana, Próxima Centauri, tiene un planeta no mucho más grande que el nuestro: su año sólo dura 11 días, pero se encuentra en la zona habitable porque Próxima Centauri es una enana roja cien veces menos potente que el Sol. Y también hemos descubierto que una estrella similar situada a unos 40 años luz podría tener tres planetas en su zona habitable.


Por supuesto, el hecho de que sean habitables no significa necesariamente que estén habitados. Necesitamos telescopios que analicen la débil luz de dichos planetas y busquen pruebas de la existencia de bioesferas. Los nuevos descubrimientos estimulan la búsqueda de vida avanzada, incluso inteligente. Aunque aún estamos lejos de encontrarla.

6. El ancestro común cambia de imagen
25 de julio


El árbol de la vida se redefinió en abril y ahora parece una explosión en cuyo centro se encuentra una entidad a la que llamamos Luca: el ancestro común universal ( last universal common ancestor). Nuestra presencia en esta gran panorámica de la vida no es tan importante como para justificar una etiqueta, dado que casi todas las ramas de dicho árbol corresponden a una clase de bacterias.


Sorprendentemente, muchas de dichas células están por descubrir, no se parecen a las demás y sólo sabemos de su existencia porque hemos encontrado su ADN. Luca no es el origen de la vida, sino el punto del que se derivó toda la vida. Y cambió radicalmente de imagen en julio de este año gracias a un bioquímico de Düsseldorf, Bill Martin. Tras rastrear secuencias de ADN en ramas de otras criaturas unicelulares, elaboró una lista de 355 genes que nos dicen dónde vivía Luca: en gaseosos e hidrotermales conductos ricos en metales de las profundidades de un antiguo lecho oceánico, es decir, en la raíz de la vida en la Tierra.


7. El legado de una famosa neuropsicóloga, en duda
9 de agosto


En 1953, el paciente H.M. se sometió a una operación que le provocó amnesia. La neuropsicóloga Suzanne Corkin trabajó con él durante décadas y contribuyó a mejorar nuestra comprensión de los procesos relacionados con la memoria.


Corkin falleció este año y, poco después, el periodista Luke Dittrich publicó un libro donde afirmaba que Corkin ocultó descubrimientos inconvenientes, destruyó archivos y actuó de forma inmoral para obtener el consentimiento de H.M. (Henry G. Molaison). Con posterioridad, 200 profesionales dirigieron una carta al New York Times para protestar por lo que consideraban un “ataque injusto y parcial”. La institución de Corkin (el MIT) afirmó que no se había destruido nada y que las acusaciones sobre ocultamiento de pruebas encajaban con la típica costumbre científica de tirarse los trastos a la cabeza. Sin embargo, las sospechas sobre comportamiento poco ético se volvieron a avivar cuando Dittrick distribuyó una grabación donde la propia Corkin afirmaba haber destruido archivos.


En muchos sentidos, el debate sobre Corkin es tan normal como el del legado de cualquier científico; pero, estando tan cercana su muerte, las pasiones se han desatado tanto que no hay espacio para la fría reflexión. Indudablemente, el tiempo pondrá las cosas en su lugar.


8. Los tiburones de Groenlandia son increíblemente longevos

11 de agosto


Nuestro dominio sobre el planeta es cada vez mayor, pero aún podemos aprender muchas cosas del resto de las especies. El descubrimiento de que los tiburones de Groenlandia son los vertebrados más longevos (pueden vivir 400 años) hace que, en comparación, nuestras frenéticas vidas palidezcan. Quizá deberíamos aprender algunos trucos de las aves fragata, que sólo duerme 40 minutos diarios durante sus vuelos transoceánicos sin escalas de hasta diez días de duración.


Sin embargo, el último informe de WWF Planet Report lo pone todo en una perspectiva de lo más sombría: en los últimos 40 años –es decir, en apenas la infancia de un tiburón groenlandés–, la población de vertebrados salvajes de la Tierra se ha reducido un 58%, y el futuro de muchas especies empieza a estar en duda.

9. El CO 2 de la atmósfera terrestre sobrepasa las 400 partes por millón
28 de septiembre


En ciencias climáticas trabajamos con promedios de 30 años, así que 30 años son para nosotros un periodo de datos. Pues bien, hace cuatro periodos (en 1896), las concentraciones de CO2 en la atmósfera eran de 295 partes por millón (ppm). Svante Arrhenius fue el responsable de la primera previsión global de calentamiento y le agradaba la idea de que su helada Suecia se calentara un poco. En 1957, Charles Keeling empezó a medir las concentraciones de CO2 y descubrió que aumentaban rápidamente, a razón de 20 ppm por periodo. Para el año 2016, el CO2 había aumentado 85 ppm más, y ya estaban oficialmente en 400 partes por millón: el punto más alto en tres millones de años.


En el plioceno el planeta era más cálido y los niveles marinos, más altos. Desconocemos la rapidez del cambio que se produjo, pero sabemos que no nos queremos arriesgar a que el proceso se repita. Dentro de un periodo, en el año 2046, habremos quemado más de 3.000 billones de toneladas de carbón y estaremos a punto de llegar a un aumento de temperaturas de entre 1,5 y 2 grados centígrados, el objetivo del acuerdo de París. ¿Qué futuro queremos ver?

10. Un mal matrimonio puede llevar a una muerte precoz
1 de octubre


La próxima vez que estén a punto de discutir con su pareja, deténganse un momento y reflexionen sobre los resultados de un informe que se publicó en octubre. Los investigadores realizaron un extenso estudio longitudinal de las emociones que se desatan en el seno del matrimonio; analizaron los niveles de estrés de las parejas mientras mantenían conversaciones “difíciles”, y descubrieron que las que afrontan el estrés con emociones positivas como la risa tienden a vivir mejor y a seguir más tiempo juntas.


Además, analizaron el uso de estrategias negativas como la ira y la indiferencia y llegaron a la conclusión de que tienen consecuencias sobre la salud: la ira causa problemas cardiovasculares y la indiferencia, complicaciones musculoesqueléticas, como el dolor de espalda.


Las consecuencias son más pronunciadas en los hombres y se mantienen con independencia del estilo de vida; pero, sorprendentemente, los investigadores descubrieron que no estaban presentes cuando se inició el estudio y que se desarrollaron a lo largo de 20 años. Es una extraordinaria demostración de los efectos que las emociones negativas tienen sobre la salud.

11. El volumen de los hielos de Ártico y Antártico, en su nivel histórico más bajo
17 de noviembre


En 2016 llegó el largamente esperado El Niño, el aumento periódico de las aguas cálidas del Pacífico que lleva lluvias torrenciales a Centroamérica y Sudamérica y sequías a zonas de Asia y África. Las temperaturas del planeta se habían disparado y ya no se podía hablar de una “pausa”. Pero el descenso de los hielos árticos no batió ningún récord durante el verano.


Sin embargo, octubre se presentó con patrones climatológicos sin precedentes: vientos helados en Siberia que elevaron las temperaturas del Ártico hasta 20 grados centígrados por encima de lo normal y provocaron que algunas partes del Océano Ártico no se congelaran. Mientras tanto, los hielos del Océano Antártico se derritieron con más rapidez de lo habitual.


En mi opinión, la bomba llegó a finales de noviembre, cuando un bloguero holandés anunció que un estudio comparativo de los océanos Ártico y Antártico demostraba que la extensión otoñal de los hielos estaba 4 millones de kilómetros cuadrados (el tamaño de Europa occidental) por debajo de la media normal. Es un acontecimiento “Sigma 7”, es decir, uno donde sólo hay una posibilidad entre cien mil millones de que sea aleatorio. El hielo no miente. Si no nos lo empezamos a tomar en serio, nuestros hijos querrán saber por qué.

12. Un grupo de científicos modifica la fotosíntesis para mejorar el rendimiento de los cultivos
18 de noviembre


Producir comida suficiente para una población que no deja de crecer es un problema; sobre todo, con los graves efectos del cambio climático. Pero, si además se quiere conseguir sin usar métodos dañinos para el medio ambiente, el problema es más complejo que las negociaciones del Brexit.
Por suerte, un grupo de científicos de la Universidad de Illinois hizo un descubrimiento el mes pasado que podría ser el principio de una segunda revolución verde para la agricultura: mejoraron la eficacia de la fotosíntesis, el proceso mediante el cual las plantas convierten la luz del sol en la biomasa, que es la fuente de toda nuestra comida.


El grupo utilizó modelos matemáticos para demostrar que aumentar la velocidad de la adaptación de las hojas a la sombra puede mejorar radicalmente el rendimiento de los cultivos. Después, llevaron su teoría a la práctica por el procedimiento de estimular la expresión de los genes responsables, y consiguieron que la productividad creciera un 15%.


El estudio, publicado en la revista Science, es la culminación de varias décadas de esfuerzos destinados a comprender los 140 procesos de la fotosíntesis. Demuestra el valor de las colaboraciones interdisciplinares a largo plazo y ofrece pruebas para una nueva aproximación al crecimiento sostenible en términos de productividad agrícola, algo que podría mejorar la vida de millones de personas. Desde mi punto de vista, fue el descubrimiento científico más importante del año. O de la década.


Traducido por Jesús Gómez

Un británico es el primer paciente curado de VIH, según The Times

Según publica el diario del Reino Unido, The Times, un británico de 44 años y portador del virus de la inmunodeficiencia humana (VIH) se ha convertido oficialmente en el primer ser humano al que se ha logrado curar por completo de la enfermedad gracias a una técnica especial para este propósito. El paciente ha sido el primero de un grupo de 50 personas que fueron sometidas a un revolucionario tratamiento diseñado por varias universidades del Reino Unido.


Las últimas pruebas de laboratorio muestran que el virus ya no está presente en la sangre del paciente, aunque los médicos desean mantener la calma y esperar unos meses para declararlo completamente curado de la enfermedad. De esta forma, se descartaría una eliminación temporal del virus como causa del tratamiento común que lleva a cabo el paciente.


Técnica revolucionaria


El nuevo método ha sido creado para localizar y destruir el virus en todo el cuerpo, incluyendo las células donde el VIH no se encuentra activo y evade todos los tratamientos conocidos hasta el momento. Se trata de una técnica revolucionaria que ha sido lograda gracias a la estrecha cooperación de las universidades de Oxford y Cambridge de los londinenses Imperial College, University College y Kings’ College.


Bajo esta nueva estrategia de combate contra el virus, el paciente es inicialmente sometido a una vacuna, con el fin que el sistema inmunológico adquiera la habilidad de detectar las células infectadas. Posteriormente, se utiliza una droga que obliga a las células pasivas a producir proteínas, lo que las convierte en células activas. Estas células son finalmente localizadas y eliminadas por el cuerpo del paciente.


Si esta revolucionaria técnica finalmente se declara exitosa, podría cambiar la vida de las cerca de 37 millones de personas infectadas en todo el mundo. Anteriormente, el estadounidense Timothy Ray Brown fue considerado como la primera persona curada de la enfermedad, al ser sometido en 2007 a un tratamiento poco convencional de cambio de médula ósea realizado en Alemania. Sin embargo, los médicos atribuyeron esta cura a los efectos de una rara mutación genética que no puede ser considerada como la cura a esta enfermedad.


(Con información de RT/ The Times)

Las tijeras de ADN, oportunidad maravillosa, pero un riesgo enorme

Berlín.

Hay momentos en la historia de la ciencia que lo cambian todo, como el descubrimiento de los antibióticos o del ADN: uno de ellos llegó hace cuatro años, con Crispr-Cas, popularmente conocido como las "tijeras del ADN", que permite modificar material genético de numerosas maneras.

Nunca una intromisión en la herencia genética había sido tan fácil y el avance de la técnica en los laboratorios es asombroso.

"La humanidad está probablemente ante un cambio dramático", señaló Peter Dabrock, presidente del consejo de ética de Alemania. "Viviremos en un mundo Crispr". Las bacterias del yogur y de las plantas de cultivo podrán hacerse más resistentes y se podrá combatir de forma más barata a los insectos peligrosos.

Pero alerta: "Crispr alberga oportunidades maravillosas, pero también riesgos inmensos".

La "tijera del ADN" comenzó su historia de éxitos en los laboratorios de todo el mundo en 2012. El sistema es un mecanismo ancestral que muchas bacterias utilizan, pero durante mucho tiempo las "zonas Crispr" eran consideradas chatarra inutilizable de la herencia genética.

Por primera vez en 2007 investigadores descubrieron, sin embargo, que se trataba de una herramienta defensiva: una especie de perro rastreador, orden de captura y escalpelo en uno.

Las secuencias Crispr son tramos en la herencia bacterial en los que se insertan fragmentos del genoma de atacantes, como, por ejemplo, virus. Con su ayuda las células son capaces de reconocer a los intrusos cuando vuelven a aparecer, y de cortarlos y eliminarlos a través de la enzima Cas, acoplada al Crispr.

 

Pioneras

 

La microbióloga francesa Emmanuelle Charpentier, que trabaja en el instituto Max Planck de biología infecciosa en Berlín, y la bioquímica estadunidense Jennifer Doudna fueron las responsables del descubrimiento, al utilizar Crispr-Cas9 de forma intencionada para "editar" el genoma, es decir, para cortar, pegar o cambiar el ADN. Su estudio fue publicado el 17 de agosto de 2012 en la revista Science.

Poco después, el bioingeniero Feng Zhang del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT) publicó en la misma revista un trabajo sobre las aplicaciones del método. Los dos equipos siguen enfrentados en una dura disputa por la patente.

Muchos investigadores pueden con ello hacer cosas que sólo podían soñar hace años, señaló el presidente del consejo de ética y teólogo Dabrock, de la Universidad de Erlangen-Núremberg.

Holger Puchta, director del instituto botánico del instituto de Tecnología de Karlsruhe (KIT), apunta a una innovación decisiva: los antiguos métodos provocan en la herencia genética muchas mutaciones indeseadas, pero con el Crispr-Cas se reduce considerablemente esa cifra.

Y al contrario de lo que ocurre con los métodos empleados hasta ahora, dichas mutaciones no se detectan en el caso de las plantas, como demostraron algunas especies ya probadas, como trigo resistente al hongo mildiu o un maíz especialmente resistente.

Pero ello ha planteado también una controvertida pregunta: ¿las plantas tratadas con Crispr-Cas se catalogan como organismos modificados genéticamente o como cultivos? "Hay una enorme disputa tras la que se ocultan inmensos intereses financieros, tanto de empresas como de organizaciones comprometidas contra la técnica genética", explicó Dabrock.

En Estados Unidos y Canadá esas plantas no se catalogan como genéticamente modificadas, pero la situación legal en la Unión Europea no está en estos momentos nada clara, criticó Puchta.

La técnica es muy delicada porque un mal uso de ella o el mínimo descuido podría hacer que unos pocos seres vivos modificados genéticamente se extendieran rápidamente, como insectos, alertaron los expertos.

También es real el peligro de que se introduzca casualmente una secuencia en la herencia de otro organismo, con fatales consecuencias. Un investigador estadunidense presentó un constructo de virus en 2014 que provocó cáncer de pulmón a ratones que lo habían inhalado mediante una secuencia Crispr.

Las pioneras Doudna y Charpentier han alertado continuamente de conclusiones precipitadas acríticas y exigieron que el sistema sea primero sometido a una investigación en profundidad, con moderado éxito hasta la fecha.

Manipulaciones potencialmente peligrosas de genes patógenos sólo han sido posibles hasta ahora en laboratorios muy avanzados, destaca Dabrock. "Allí un supervirus sigue estando confinado a una ala de máxima seguridad". Pero con Crispr ello podría cambiar porque la técnica no requiere ninguna dotación demasiado compleja. "Las cuestiones ética y de seguridad más importantes son en estos momentos la protección frente a un uso abusivo de la técnica", señaló.

Sin embargo, los debates giran actualmente en torno a un aspecto más bien simbólico, como es el de las terapias genéticas, apunta Dabrock. "Son cuestionamientos abstractos que no desempeñarán un papel clínico significativo en los próximos años", precisó. Una terapia genética basada en células corporales no sería con Crispr muy distinta a las actuales, aseguró.

Pero la técnica va más allá: el año pasado un equipo de Guangzhou, en China, aseguró que había manipulado decenas de embriones seleccionados de una clínica de fertilidad por medio del Crispr. El cambio genético sólo tuvo éxito en algunas células, pero desató la indignación mundial ante la horrible visión de que la posibilidad de crear personas en el laboratorio estaba más cerca que nunca.

Grandes esperanzas por un lado y el miedo a abrir la caja de Pandora, por otro, pero de lo que nadie duda es de la enorme importancia del descubrimiento, de tal calado que será reconocido algún día con un Nobel, auguran.

 

Catálogo sobre más de 60 mil personas

 

Por otro lado, un enorme catálogo de ADN humano está ayudando a científicos a encontrar diminutas fallas que causan enfermedades, en parte al indicar pistas falsas.

La base de datos, con códigos genéticos de más de 60 mil personas, busca estudiar enfermedades raras que son generalmente causadas por un solo gen defectuoso. La mayoría de esas enfermedades son tan poco comunes que el público en general no ha escuchado de ellas, pero existen miles de esos padecimientos y en total afectan aproximadamente a uno por ciento de los nacimientos.

Mayor precisión a la hora de identificar la causa genética de la enfermedad de una persona provee "un beneficio claro y directo a pacientes", aseguró Daniel MacArthur, del Instituto Broad en Cambridge, Massachusetts, y el Hospital General de Massachusetts en Boston. MacArthur es el autor principal de un análisis publicado el miércoles en la revista Nature.

(Con información de Ap)

Una vacuna experimental muestra una eficacia del 100% contra el dengue

Investigadores de EE UU han realizado un ensayo clínico con una vacuna que ha demostrado una eficacia del 100% contra las cuatro cepas del virus del dengue, transmitido por el mismo mosquito (Aedes aegypti) que el Zika.


Un ensayo clínico, llevado a cabo por investigadores de Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health's y de la Universidad de Vermont (EE UU), ha demostrado una eficacia del 100% de una vacuna experimental de dosis única contra el dengue, el virus transmitido por mosquitos más prevalente en el mundo, que infecta a casi 400 millones de personas en más de 120 países cada año.

Los autores creen que los métodos utilizados en esta investigación podrían servir también como base para desarrollar una vacuna contra el Zika, un virus transmitido por la picadura de Aedes aegypti, el mismo mosquito que produce el dengue.

La eficacia de esta vacuna, desarrollada por científicos de los Institutos Nacionales de Salud (NIH) de Estados Unidos, ha sido probada con un grupo de voluntarios sanos.


Los hallazgos, publicados en el último número de Science Translational Medicine, podrían ser la pieza final del rompecabezas en el desarrollo de una vacuna efectiva contra el dengue.


Aunque la mayoría de las personas infectadas con el dengue sobreviven con pocos o ningún síntoma, unos dos millones desarrollan una fiebre hemorrágica que ocasiona más de 25.000 muertes anuales.

 

Hay cuatro cepas muy diferentes de dengue y se sabe que las personas infectadas una vez con una de ellas son propensas a enfermar si se infectan por segunda vez con una cepa diferente. Por esta razón, una buena vacuna contra el dengue tiene que proteger contra los cuatro virus, dicen los autores del estudio.

 

Un total de 41 personas sanas que no habían estado previamente expuestas al dengue recibieron una sola dosis de la vacuna o un placebo. Seis meses más tarde fueron infectadas con una forma debilitada del virus del dengue de la cepa 2, que es la más difícil de prevenir.
Candidatos prometedores


Mientras que las 20 personas del grupo de placebo desarrollaron síntomas leves tales como erupción y bajo recuento de glóbulos blancos, las 21 vacunadas no tuvieron ninguno de estos síntomas y resultaron completamente protegidas de la infección, explica Anna P. Durbin, epidemióloga de investigadora de Johns Hopkins Bloomberg y una de las autoras.

 

Este tipo de estudios controlados de exposición humana –ya utilizados ampliamente en vacunas experimentales contra la malaria– sirven para descartar candidatas farmacológicas pobres e identificar aquellas con más potencial. “Nos dan una cierta garantía antes de lanzar ensayos costosos y a menudo arriesgados en zonas endémicas de dengue”, dice Durbin.

La investigadora cree además que este tipo de ensayo puede ser también útil en el estudio del Zika, “no solo para el desarrollo de una vacuna, sino para aprender más de este virus del que sabemos tan poco”. Los resultados de la TV003 han sido tan buenos que el pasado 22 de febrero se iniciaron las pruebas de fase 3 a gran escala en Brasil. El objetivo de inscripción es de 17.000 adultos, adolescentes y niños. La fecha de finalización está estimada en 2018.

Viernes, 11 Marzo 2016 05:52

Más peligros que trae el zika

Más peligros que trae el zika

Un estudio francés dio cuenta de que el virus que transmite el Aedes aegypti puede provocar meningoencefalitis, una peligrosa inflamación del cerebro y las meninges. La investigación muestra una multiplicación de casos en los que el zika puede afectar el sistema nervioso.

 

El virus del zika, considerado el causante de afecciones en el cerebro de bebés, de la médula espinal y del síndrome de Guillain-Barré, podría provocar también una grave infección cerebral en el adulto, con riesgo de coma, advierte un estudio de médicos franceses.


Los investigadores constataron la presencia del virus del zika en el líquido encéfalo raquídeo de un hombre de 81 años afectado por una meningoencefalitis, una peligrosa inflamación del cerebro y las meninges, según un estudio publicado en la revista médica estadounidense New England Journal of Medicine (NEJM). Este nuevo estudio muestra una multiplicación de los casos en los que el zika, durante largo tiempo considerado anodino, puede afectar seriamente el sistema nervioso.
El hombre, hospitalizado el 10 de enero pasado, fue transferido al día siguiente a cuidados intensivos a raíz de un rápido agravamiento de su estado y llegó a un coma que hizo necesaria la asistencia respiratoria artificial, explicaron médicos del hospital Henri-Mondor en Créteil, en las afueras de París, donde fue atendido.


“Es el primer caso de ese tipo descripto, que sepamos”, dijo Guillaume Carteaux, coautor de la publicación en el NEJM. “Las otras causas infecciosas, virales y bacterianas, fueron descartadas”, agregó, en particular los virus herpes, varicela, herpes zóster y otros arbovirus (los transmitidos por artrópodos).


El hombre, “en perfecto estado de salud” antes de caer enfermo, había regresado diez días antes de un crucero por el Pacífico sur (Nueva Caledonia, Vanuatu, islas Salomon, Nueva Zelanda). Afiebrado (39,1 grados Celsius) y en coma, presentaba una hemiplejia del lado izquierdo así como una motricidad reducida del brazo derecho, señalaron los médicos. Los exámenes mostraron una posible meningoencefalitis, una inflamación importante del cerebro y de las meninges, compatible con una infección.


Los médicos buscaron una serie de bacterias y de virus susceptibles de estar implicados, como por ejemplo los del dengue o chikungunya. Un test llamado de amplificación genética (PCR) detectó el material genético del virus en el líquido extraído por punción lumbar, lo que puso en evidencia un “virus vivo”, según un análisis llevado a cabo en el centro nacional de arbovirus en Marsella (sur), precisó Carteaux.


El virus del zika está presente en América latina. Provocó al menos cientos de casos de microcefalias en los bebés de madres infectadas. Esta malformación grave e irreversible se caracteriza por una talla anormalmente pequeña del cráneo en los recién nacidos.


El brote del zika y su potencial vinculación con malformaciones congénitas llevó a la Organización Mundial de la Salud (OMS) a declarar una emergencia global. Brasil detectó a fines de 2015 un aumento inusitado de esta malformación congénita –que daña irreversiblemente el cerebro y limita el desarrollo motor e intelectual de las personas– en el empobrecido noreste del país, donde se registró el mayor número de casos sospechosos y donde el virus del zika tuvo una amplia circulación el año pasado. Las autoridades estiman que un millón y medio de personas fueron contagiadas por zika en Brasil. Un 80 por ciento de los casos son asintomáticos.

Sábado, 05 Marzo 2016 06:47

El riesgo del zika, confirmado

El riesgo del zika, confirmado

Un estudio científico demostró, como se sospechaba, que el virus del zika provoca una malformación del cerebro en los recién nacidos. La investigación, publicada en la revista Cell Stem Cell, puede ayudar a encontrar un medicamento para evitarlo.

 

El virus del zika presente en América latina ataca y destruye las células cerebrales humanas en desarrollo en el feto, reveló un estudio publicado sobre la base de observaciones en laboratorio. El estudio es la primera prueba experimental de un vínculo biológico entre el virus transmitido por un mosquito y el drástico incremento de casos de microcefalia, una severa malformación del cerebro y el cráneo en los recién nacidos.


Hasta ahora, el vínculo comprobado era sólo circunstancial, explica Guoli Ming, profesor de neurología de Instituto de Ingeniería Celular del Instituto Johns Hopkins (Maryland, este de Estados Unidos), que codirigió la investigación. “Estudios en fetos y bebés con cerebro reducido y microcefalias en zonas afectadas por el virus del zika hallaron anomalías en el córtex y virus en los tejidos fetales”, indica el estudio.


En las experiencias de laboratorio, los científicos expusieron tres tipos de células humanas al virus del zika. El primero, conocido como células progenitoras neuronales humanas (hNPCs) es crucial para el desarrollo del córtex, o capa superficial del cerebro, en el feto. El daño a estas células, que luego se desarrollan como neuronas maduras, parece coherente con los trastornos causados por la microcefalia. Los otros dos tipos de células eran células madre y neuronas.


Como se preveía, el virus del zika atacó a las hNPCs. Tras tres días de exposición, un 90 por ciento resultaron infectadas y una tercera parte de ellas murieron. Mientras tanto, las células infectadas comenzaron a replicar copias del virus. Los genes necesarios para luchar contra los virus no se activaron, hecho altamente inusual.


En comparación, los otros dos tipos de células humanas resultaron relativamente ilesas.


“Nuestros resultados demuestran claramente que en pruebas de laboratorio el zika puede infectar directamente y con gran eficacia a las hNPCs”, concluye el estudio. “Resulta muy significativo que las células que forman el córtex son potencialmente vulnerables al virus”, agrega Ming.


Los resultados, publicados en la revista Cell Stem Cell, pueden ayudar a identificar medicamentos capaces de proteger a esas células vulnerables o reducir las infecciones, una vez que se producen.


“Ahora que sabemos que las células progenitoras neuronales corticales son las células vulnerables, también pueden ser utilizadas para probar nuevas terapias”, señala el coautor Hongjun Song, del mismo departamento científico.


Por sí solo, el zika no es más peligroso que un resfrío o un caso de gripe. A veces no presenta síntoma alguno. Sin embargo, se sospechaba desde el brote reciente que el virus que se extiende rápidamente y está presente en cuatro decenas de países según la Organización Mundial de la Salud (OMS), causaba microcefalia y otras complicaciones severas.
El mes pasado, Brasil –el país más golpeado por la epidemia de zika– reportó 583 casos confirmados de recién nacidos con la malformación congénita irreversible desde octubre de 2015, cuatro veces más que el promedio anual.


Ayer, investigadores en Colombia señalaron los primeros casos de malformaciones congénitas vinculadas al zika, según el servicio informativo de Nature.


Científicos no involucrados en el estudio saludaron sus conclusiones. “Este es exactamente el tipo de investigación que necesitamos para demostrar un vínculo causal y un mecanismo entre el virus del zika y la microcefalia”, dijo Alyssa Stephenson-Famy, profesora adjunta de ginecología de la Universidad de Washington en Seattle (oeste). Mark Schleiss, director de la división de enfermedades infecciosas e inmunología de la Universidad de Minnesota, describe la investigación como un “gran paso en la dirección apropiada”.


Sin embargo, quedan muchas interrogantes por resolver. Los resultados de laboratorio pueden por ejemplo no aplicarse por completo a los pacientes. “Este estudio es sólo un comienzo y se necesitarán muchos otros para comprender la relación entre el zika y la microcefalia”, advierte Amelia Pinto, profesora de microbiología molecular e inmunología de la Universidad Saint Louis.

Epidemia del Zika, una oportunidad para mejorar la salud reproductiva

La amenaza de los nuevos virus parece situar a la población en una posición vulnerable cada poco tiempo. Ahora es el virus del Zika, casi coincidiendo en el tiempo con el Chikungunya y anteriormente el peligro procedía de los coronavirus SARS, del MERS, del virus del ébola o del subtipo gripal H1N1.

El Zika, como casi todos los anteriores, afecta sobre todo a población vulnerable, en zonas de bajo nivel económico y de desarrollo, con carencias en las estructuras de salud o dificultades de acceso a esos servicios públicos de salud, recursos y escasa educación sexual y reproductiva. Quizás esta epidemia podría servir para mejorar esos aspectos, acercando a la población de la amplia zona en la que se está desarrollando la epidemia a los objetivos de Salud Para Todos propuestos por la Organización Mundial de la Salud.

En el año 2015 y lo que llevamos de 2016 se ha producido un cambio importante en la epidemiologia del virus del Zika (ZIKV). Por primera vez la transmisión autóctona se ha descrito en América Central, América del Sur y el Caribe, países, por otro lado, ya azotados por otras enfermedades transmitidas por mosquitos como dengue y chikungunya. El problema que presenta esta epidemia es que se han detectado casos de malformaciones congénitas y complicaciones neurológicas asociadas a la infección. El 1 de febrero de 2016 la Organización Mundial de la Salud (OMS) declaró, por este motivo, la Emergencia de Salud Internacional (PHEIC).

El virus del Zika fue aislado por primera vez en 1947 del mono Rhesus en el bosque de Zika en Uganda. El primer caso reportado en humanos de produjo en 1954. Es una enfermedad emergente por Flavivirus, como el denge, fiebre amarilla, encefalitis japonesa y West Nile virus y se transmite por el mosquito Aedes aegypti. El virus del Zika tiene la misma epidemiologia, presentación clínica y ciclo de transmisión urbana que el dengue y el chikungunya. El periodo de incubación es de pocos días y la clínica dura una semana consistiendo como el dengue en fiebre, rash, conjuntivitis, artralgias, mialgias, dolor de cabeza y malestar general.

La infección generalmente es autolimitada, pero ya se describió incremento del número de casos de síndrome de Guillain–Barre (GBS) en la Polinesia Francesa en la epidemia que se produjo en 2013-2014. En la epidemia que ahora se está desarrollando también se han descrito casos de Guillain-Barre en Brasil, Colombia, El Salvador y Venezuela.
El 30 de Octubre, Brasil declaro un aumento de casos de microcefalia en la ciudad de Pernambuco, al norte del país. Desde esa fecha hasta el 6 de Febrero se han registrado 5.079 casos de microcefalia y 91 muertes en 21 Estados de Brasil.

Las recomendaciones sanitarias que se están dando en los países afectados se dirigen fundamentalmente a las mujeres y sus parejas que quieren tener hijos, y consisten en posponer el embarazo entre seis meses y dos años, que es el período que se estima que puede durar la epidemia.

Uno de los principales problemas que se plantean para llevar a cabo estas recomendaciones es el poco acceso a la educación sexual y a los medios contraceptivos, y las barreras culturales que hacen difícil que la población afectada, las mujeres, puedan negociar el uso de métodos de contracepción con sus parejas. Esto hace que la mayoría de las mujeres en esta área geográfica no tengan ningún control sobre su vida reproductiva, que se expresa en que el 56 por ciento de los embarazos son no deseados.

Otra barrera para contener la enfermedad es que no se está ofreciendo a las mujeres ya embarazadas información suficiente sobre los potenciales riesgos de la infección ni las consecuencias que tendrían sobre el curso del embarazo, como la microcefalia y otras alteraciones graves del feto. En este sentido, en la mayoría de los países afectados existen leyes muy restrictivas sobre el aborto terapéutico. Por ejemplo, en El Salvador, uno de los países afectados, el aborto es ilegal en cualquiera de sus supuestos.

Sin embargo, la crisis de Zika ofrece una excelente oportunidad a los gobiernos del continente americano para empezar a trabajar en las carencias de la educación sexual y reproductiva que se ofrece a su población, la dificultad del acceso a los contraceptivos, la seguridad materna en abortos en condiciones seguras y en el desarrollo de programas para prevenir la discriminación y exclusión de personas con dificultades sociales.

 

Por Dra. Mar Lago Núñez, Unidad de Medicina Tropical y del Viajero. Hospital La Paz/Carlos III

Martes, 01 Marzo 2016 06:11

Un virus que suma peligros

Un virus que suma peligros

Una investigación del Instituto Pasteur de París determinó que puede causar el síndrome de Guillain-Barre, una enfermedad en la que el sistema inmunitario ataca parte del sistema nervioso que controla la fuerza muscular. Brasil ya suma 1,5 millón de casos de zika.

 

Según un estudio publicado en la revista científica The Lancet, el virus del zika, presente en América latina y sospechoso de causar malformaciones cerebrales congénitas, puede además favorecer un trastorno neurológico mortal, en particular el conocido como el síndrome de Guillain-Barre (GBS). Con 1,5 millón de casos de infecciones de zika ya registrados en Brasil y decenas de miles en los países vecinos, los científicos advierten de que un brote de GBS podría poner a prueba los dispositivos sanitarios, especialmente en la periferia de las grandes ciudades.


Un grupo de investigadores identificó el virus transmitido por un mosquito como responsable de un brote en los años 2013 y 2014 del síndrome de Guillain-Barre (GBS), enfermedad poco frecuente en la que el sistema inmunitario ataca a parte del sistema nervioso que controla la fuerza muscular. “Esta es la primera prueba de que el virus del zika puede causar el síndrome de Guillain-Barre”, concluye el estudio.


En los países ricos, el GBS es letal en un 5 por ciento de los casos. Una de cada 20 personas afectadas presenta trastornos duraderos. El síndrome –que también puede ser provocado por infecciones bacterianas, o por el virus del dengue o el de la chikungunya– provoca debilidad muscular en piernas y brazos. Más de la cuarta parte de los pacientes requiere de cuidados intensivos.


“En las áreas afectadas por la epidemia de zika tenemos que reflexionar sobre un refuerzo de las capacidades de cuidados intensivos”, dijo Arnaud Fontanet, coautor del estudio y profesor de la Unidad de Epidemiología de Enfermedades Emergentes del Instituto Pasteur de París. “Sabemos que cierto número de esos pacientes va a desarrollar GBS, y que un 30 por ciento de ellos necesitará tratamiento intensivo, especialmente para la respiración artificial”, aseguró el epidemiólogo y añadió que, por sí solo, el zika “no resulta más peligroso que un resfrío o un cuadro gripal moderado”.


Sin embargo, se sospecha que la rápida expansión del virus –presente en cuatro decenas de países, según la Organización Mundial de la Salud– es la causa de un repentino incremento de casos de microcefalia congénita en recién nacidos. Si bien el zika se difunde entre los humanos principalmente a través del Aedes aegypti, estudios recientes sugieren que también puede transmitirse sexualmente entre seres humanos portadores del virus, en algunos casos asintomáticos. Y parece que el daño causado por el vector es incluso más importante.


En el estudio, un equipo investigadores trabajó sobre el vínculo entre zika y GBS en la Polinesia Francesa e identificó 42 casos del síndrome. Se estima que unas 200 mil personas fueron infectadas con el virus durante la epidemia. Según Fontanet, no hay duda de que el zika causó el brote de casos de GBS. “Los vínculos son tan fuertes como los que existen entre el tabaco y el cáncer”, aseguró.


Hay tres tipos de pruebas que demuestran el vínculo, sostiene el especialista. La primera es un incremento a un número veinte veces superior de la cantidad de casos de GBS durante la epidemia de zika. La segunda es que el 90 por ciento de los pacientes que padecen el síndrome debilitante fue infectado una semana antes por el virus que transmite el mosquito. Ambos hallazgos fueron corroborados por exámenes de sangre, que suministraron las pruebas finales. “Hallamos rastros de la reciente presencia de zika en un 100 por ciento de pacientes con GBS”, incluyendo los anticuerpos desarrollados para combatir el virus, explicó Fontanet.


El experto admitió sin embargo que los investigadores aún deben determinar el mecanismo biológico por el cual el zika desencadena el mal degenerativo neuromuscular. Los investigadores excluyeron infecciones previas de dengue, una enfermedad también frecuente en la Polinesia Francesa.


Por último, expertos no vinculados al estudio coincidieron en que si bien se trata de un hallazgo importante, aún resta por determinar el vínculo causal con absoluta certeza.

Miércoles, 17 Febrero 2016 06:16

El zika ya tiene su radiografía genética

El zika ya tiene su radiografía genética

El equipo de científicos brasileños de la Universidad Federal de Río de Janeiro, que sostienen la hipótesis de la vinculación entre el zika y la microcefalia durante el embarazo, aseguraron haber obtenido el genoma del virus, lo que permitirá generar vacunas.

 

Científicos brasileños anunciaron el descubrimiento del genoma del virus zika hallado en pacientes de la región nordeste del país que contribuirá al desarrollo de una vacuna. El hallazgo, que se publicará en la revista científica británica Lancet, es el resultado del trabajo del mismo equipo de especialistas que señaló la posible relación entre el aumento de los casos de microcefalia y el virus, que trabajará junto a especialistas para desarrollar la sustancia que previene el contagio de la enfermedad. Para la Organización Mundial de la Salud (OMS), si se confirma este vínculo entre la enfermedad transmitida por el Aedes aegypti y el desorden neurológico conocido como síndrome Guillain-Barré, las consecuencias humanas y sociales para la treintena de países afectados serán “impactantes”. El organismo destacó la capacidad de adaptación del mosquito vector, por lo que se evalúan distintas técnicas de control, entre las que se encuentra un prototipo de mosquito genéticamente modificado.


Investigadores de la Universidad Federal de Río de Janeiro (UFRJ) comunicaron que fue determinada la “secuencia completa del genoma” del virus detectado en el líquido amniótico extraído a mujeres embarazadas del estado de Río Grande do Norte, en la región nordeste, la más afectada por la enfermedad. El equipo de la UFRJ trabaja en coordinación con otros grupos de investigadores y con la doctora Adriana Melo, del Instituto Elpidio de Almeida, quien fue la primera en señalar el aumento de casos de bebés con microcefalia en el nordeste.


A partir de la información obtenida en el genoma del zika se “abre el camino” para la elaboración de una vacuna, declaró el doctor Amílcar Tarnuri, integrante del equipo que reconstruyó la secuencia. “Lo que causó más sorpresa fue la permanencia del virus por un largo tiempo en el organismo del bebé, durante toda la gestación”, agregó el especialista. Para continuar esta investigación y desarrollar la sustancia, el gobierno de Brasil aportará unos 2 millones de dólares por parte del Instituto Fiocruz y la Universidad de Texas, en Estados Unidos. La cooperación entre brasileños y estadounidenses fue acordada hace tres semanas por los presidentes de ambos países, Dilma Roussef y Barack Obama.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) advirtió que si se confirma la probable relación entre el zika con la microcefalia o el desorden neurológico conocido como síndrome Guillain-Barré, las consecuencias humanas y sociales para la treintena de países afectados serán “impactantes”. En una evaluación sobre la posibilidad de detener la transmisión del zika mediante el control del mosquito que es su vector, la OMS describe a este, el Aedes aegypti, como “oportunista” y destaca su gran habilidad para adaptarse a entornos variados, incluidos los creados por los cambios en los modos de vida del ser humano. El mismo mosquito transmite el zika, el dengue, el chikungunya y la fiebre amarilla y está presente en áreas donde vive más de la mitad de la población mundial, por lo que su control es una tarea compleja y costosa.


La OMS señala que, ante la gravedad de la propagación del dengue en los últimos años y ahora del virus del zika, se consideró de vital importancia contar con más técnicas de control del mosquito, entre las cuales se evaluó un prototipo de mosquito genéticamente modificado. El grupo asesor de la OMS recomendó realizar más ensayos en el terreno del mosquito modificado, destinado a reducir la población del mismo.


Otra técnica que se examina es la liberación masiva de insectos machos esterilizados con bajas dosis de radiación, con lo que los huevos de las hembras no serían viables y la población de estos insectos sucumbiría. Esta técnica ha sido probada en el control de pestes de insectos con graves efectos sobre la agricultura.


Al momento, se sabe que de la especie Aedes aegypti, sólo la hembra pica al humano porque requiere de la proteína contenida en la sangre para que sus huevos se desarrollen, mientras que el macho adulto prefiere los néctares y frutas. Otra característica de la hembra es que en lugar de chupar suficiente sangre para alimentarse en una picadura, prefiere picar varias veces y a varios individuos distintos hasta saciarse. Esto aumenta el número de personas a las que un único mosquito puede infectar.


La hembra de este insecto, en tanto, también es conocida por utilizar el método de las serpientes para atacar, es decir, que se aproxima a su víctima por detrás y la pica en los tobillos y codos, lo que las protege de ser detectadas y aplastadas con la mano. Con los años, las preferencias de la hembra evolucionaron de la sangre de otros mamíferos a la sangre humana. También prefiere ahora lugares oscuros para descansar, las aguas estancadas y los recipientes artificiales pequeños y oscuros como los mejores lugares para poner sus huevos.


Por otra parte, la OMS precisó que hasta el momento se reportó una asociación entre la circulación del zika y el aumento de la incidencia del síndrome Guillain-Barré en la Polinesia Francesa, Brasil, El Salvador, Martinica, Colombia, Surinam, Venezuela y Honduras. “En algunos de estos países, el hecho de que el zika sea el único flavivirus que circula añade peso a esta presumida asociación”, puntualizó. El zika circuló con frecuencia de manera simultánea al dengue y al chikungunya, enfermedades que reaccionan “en cruzado” en las pruebas de diagnóstico y hacen que éstas sean poco confiables. Por este motivo, la organización sanitaria considera que nuevos y mejores test están entre las herramientas más urgentes que se requieren ante el brote de zika en América latina y el Caribe.

La OMS declara el virus del zika una emergencia global

El Comité de Emergencia de la Organización Mundial de la Salud (OMS) ha declarado este lunes el virus del zika, presente ya en 24 países de América, como una emergencia de salud pública de importancia internacional. El virus, que transmite el mosquito Aedes aegypti —el mismo que el dengue y el chikungunya—, normalmente provoca una infección leve pero se ha asociado a casos de microcefalia en bebés de madres infectadas y a algunos casos de síndrome de Guillain-Barré. Una asociación que ha llevado a la OMS a considerar el zika como una amenaza "de proporciones alarmantes", como la definió la directora general, Margaret Chan.


En la rueda de prensa posterior, Chan, ha insistido en que la emergencia "no es por el virus del zika en sí mismo, sino por su asociación con la microcefalia y otros trastornos neurológicos, como el síndrome de Guillain-Barré". Pero ha añadido que la declaración es una medida de "precaución". "No podíamos esperar a que se demuestre la relación", ha afirmado.


Eso es lo chocante de esta situación. No se declara la emergencia por el virus solo, ya que habría que haberlo hecho hace años, cuando empezó a salir de África, sino por su posible vínculo con unas complicaciones muy graves. Y el subdirector general de la organización, David Heymann, ha añadido que no se sabe cuánto se tardará en demostrar o negar ese vínculo.


Declarar una emergencia de salud pública internacional, decisión que tomó en 2009 con la gripe A y en 2014 con el ébola, implica poner en marcha mecanismos para coordinar la detección, la prevención y la vigilancia del problema; también la posibilidad de movilizar a los expertos de la OMS y fondos.


José María Martín Moreno, catedrático de medicina preventiva de la Universidad de Valencia, explica que los expertos de la OMS han establecido esa alerta global basándose en dos elementos: que existe un riesgo para la salud pública de otros Estados a causa de la propagación internacional del zika y que se necesita una respuesta internacional coordinada. El especialista también ha adelantado lo que después ha acordado el comité de expertos de la OMS: "Insistir en el fortalecimiento de la vigilancia epidemiológica, la creación de capacidad de laboratorio para detectar el virus, la colaboración en la eliminación de los mosquitos, la formulación de recomendaciones sobre la atención clínica y el seguimiento de las personas infectadas por el virus del zika y la definición de áreas de investigación prioritarias sobre la enfermedad por el virus del zika y sus posibles complicaciones", precisa Martín Moreno, que también es asesor de la OMS para Europa.


Además, los expertos independientes y los representantes de los Estados pueden también podían haber hecho otras recomendaciones, como aislamiento, cuarentena, actuaciones en centros de atención primaria u hospitales, tratamientos. Otra opción es que se hagan recomendaciones sobre los viajes a las zonas afectadas, como ya han realizado Estados Unidos y las autoridades sanitarias europeas, que han aconsejado a las embarazadas —el grupo de mayor riesgo— que no visiten las regiones donde se han detectado casos. Una decisión delicada, sobre todo para Brasil (el país más afectado por el virus), ya que puede afectar a los carnavales y a los Juegos Olímpicos, que se celebran este verano. No ha sido el caso. Chan ha insistido en que no se recomiendan restricciones ni a los viajes ni al comercio, aunque ha admitido que una mujer embarazada "puede considerar" retrasar un viaje a la zona si no le urge, aunque, si no, lo que tiene que hacer es "consultar con su médico" y tomar las medidas de autoprotección necesarias.


La gestión del brote del zika va a ser una prueba importante para la OMS, después de sus actuaciones fallidas en las crisis de la gripe A y el ébola. La OMS ha reconocido que respondió de manera lenta e insuficiente ante él ébola. Su alerta global no fue lo bastante agresiva, su capacidad de comunicación de riesgos y de reacción fue limitada y no fue eficaz en la coordinación con otros organismos. La Organización Mundial de la Salud también recibió duras críticas por sus actuaciones poco transparentes y exageradas —como las describían dos informes, uno del Consejo de Europa y otro publicado en la prestigiosa revista científica British Medical Journal— durante la pandemia de H1N1.


La del zika es una crisis un poco distinta. Para este virus, que según la OMS puede afectar a tres o cuatro millones de personas, no existe tratamiento ni indemnización. Y tampoco hay perspectiva a corto plazo de lograr una vacuna. De momento, hay dos proyectos de investigación trabajando en ella, pero los ensayos clínicos no se prevén hasta el verano, como mínimo, según los responsables del Centro de Prevención y Control de Enfermedades de Estados Unidos (CDC, por sus siglas en inglés). El único modo de luchar contra la infección es prevenirla: evitar que el mosquito pique y acabar con él.

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